El Elefante del Papa

Los rinocerontes se caracterizan por poseer dedos
impares. También por tener uno o dos cuernos sobre
la frente. Los cuernos le sirven para disputar con sus
enemigos y para sacar bulbos y tubérculos del suelo.
El cuerpo de los rinocerontes está cubierto por una
gruesa capa de piel, vieja y corrugada, que le da el
aspecto de un enorme cascote de tierra.

Ctesias, historiador griego que, además, fue médico
del rey de Persia, escribió una extensa Historia de la
India en la que cita, por primera vez, a los unicornios.

Allí, los describía como unos asnos salvajes que
poseían un espantoso cuerno sobre la frente. Ctesias
jamás había estado en la India y hoy se cree que
aquellos unicornios a los que aludía no eran otros que
los rinocerontes.

A principios del siglo XVI, Manuel I de Portugal
mandó traer un rinoceronte de la India a Lisboa.
Luego de exhibirlo ante la corte portuguesa, decidió
enviarlo a Roma como un obsequio para el Papa. Por
este motivo, el rinoceronte, desconocido hasta
entonces en Europa, pasó a conocerse como “el
elefante del Papa”. El barco naufragó camino a Roma
y el animal murió ahogado.

Fue por esta época que
Alberto Durero realizó el grabado que por
generaciones apareció, en el marco de la iconografía
científica, en los textos de zoología como la ilustración
definitiva de lo que debía entenderse por un
“rinoceronte”. Durero, quien jamás había visto un
espécimen de esta clase, debió realizar su grabado
basándose en los testimonios de uno de los
marineros, sobreviviente del naufragio, que había
viajado junto con el desdichado perisodáctilo.

Si observamos al Rinoceronte de Durero, veremos que
se trata, sin duda, de un animal rencoroso y ladino.
Las protuberancias en su frente nos hablan, incluso,
de sus intensas y amargas cavilaciones. Muy distinto
será, por ejemplo, el rinoceronte plasmado, ya en el
siglo XVIII, en la Historia Naturalis de Buffon, a todas
luces, un animal veleidoso y despreocupado.

El Libro del fin del Mundo – Belén Gacha

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